Uvod u NFL ’10: AFC North

Rijetko je koja utrka za prvo mjesto divizije bila tako zanimljiva kao ona u AFC Northu. Steelersi su bili apsolutni favoriti za prvo mjesto budući da su nekoliko mjeseci ranije slavodobitno dizali Lombardijev trofej iznad glave, no uobičajena kombinacija pogrešaka i ozljeda na kraju ih je srozala na treću poziciju. Ravensi i Bengalsi imali su samo jednu pobjedu više i upali su u playoff unatoč tome što su rijetki vjerovali u njih. Borba bi i ove godine trebala biti izjednačena s obzirom da su se ekipe potrudile pokrpati rupe nastale suspenzijama, ozljedama i odlascima igrača, a gotovo svaka ekipa ima zanimljivu priču koju ćemo pratiti tijekom sezone.

Kod Bengalsa će nas prije svega zabavljati cirkus koji bi trebao nastati jednom kad Chad Johnson* i T.O. izađu na teren. S druge strane bit će zanimljivo gledati kako će Steelersi srediti situaciju stvorenu oko Big Bena, a kod Ravensa će sva pozornost biti usmjerena prema Joeu Flaccu i mladom Rayu Riceu. Brownsi će, s druge strane, uživati u potpunoj anonimnosti koju su zaslužili nakon što su kroz tri godine razmontirali najperspektivniju momčad lige i postali dio stalnog postava Muzeja sportske luzerštine u kojem su ih već čekale ostale ekipe iz Clevelanda.

*Sadašnje prezime je glupo. I neću ga pisati. Eto.

Cleveland Browns

Zašto onda ne bi počeli upravo s Brownsima? Ukoliko niste skužili, Brownsi se nalaze u rebuildingu. To vam je jako uzbudljivo razdoblje u kojem sportski direktori i vlasnici klubova daju obično lažnu nadu svojim fanovima da će se stanje u momčadi uskoro popraviti. Dobre momčadi ovu fazu odrade kroz dvije do tri godine i pametnim draftom i solidnim izborom slobodnih igrača opet se vrate u vrh lige. Nesposobne momčadi taj proces razvlače godinama. Brownsi su nesposobna momčad.

Da stvar bude gora, ekipa iz Clevelanda bila je na samoj prekretnici prije tri godine. Pobijedili su u čak 10 tekmi, na QB-u su imali iznenađujuće dobrog Dereka Andersona i perspektivnog Bradya Quinna, na draftu su izabrali Joea Thomasa koji je odmah postao jedan od pet najboljih LT-ova lige, na tight endu su imali sjajnog Kellena Winslowa, a Braylon Edwards je bio na putu prema vječnoj slavi sa svojih 16 TD-ova i 1200 osvojenih jardi. U međuvremenu je Edwards namazao ruke kolomazom i počeo ispuštati lopte što ga je brzinski otpremilo u Jetse, Winslow je poludio što ga ekipa nije pazila i mazila dok je bio ozljeđen pa su ga deportirali u Bucse, Anderson je propao i završio u pustinji Arizone, dok je Brady Quinn, quarterback vrač završio u hladnim planinama Denvera. Brownsi su završili u blatu.

Joe Thomas je jedini koji je ostao u ekipi. Thomas i njegovi supatnici Mack i Steinbach čine daleko najbolji dio ekipe, no problem je što ovi ofenzivni linijaši nemaju koga čuvati. Istina, Jake Delhomme nekoć je bio više nego solidan QB, no njegovo postupno propadanje kao da je išlo rame uz rame s Brownsima. Ukoliko Jake i ne bude očajan kao lani nije da će ga biti zabavno gledati, baš kao ni Senecu Wallacea koji bi mogao biti dobar QB u wildcat formaciji koja već neko vrijeme golica maštu trenera Erica Manginija. Naravno, niti jedan od njih dvojice nije igrač za najavljivani West Coast offense pa možemo odmah reći kako su male šanse da Brownsi ove godine glavninu svojih napada šibaju po zraku. Sezona bi eventualno mogla postati zanimljiva ukoliko se i Wallace i Delhomme ozljede i na scenu stupi Colt McCoy, ili Quarteback s najboljim imenom svih vremena. No, šanse za to su minimalne.

Što zapravo i nije tolika šteta kad uzmemo u obzir da dobri stari Colt ne bi imao kome bacati. Najbolji reciveri Brownsa trenutno su Brian Robiskie i Mohammed Massaquoi koji zajedno imaju tek 700 osvojenih jardi u kratkim karijerama. Tu je i starkelja Bobbie Engram te dobri stari Benjamin Watson koji je do sad imao lak posao hvatanja lijepih lopti Toma Bradya.*

* Ne idu mi baš ove homoerotične aluzije. To je više za sportove s palicama i lopticama kao što su baseball i tenis.

Jasno je da će se Brownsi u napadu prije svega oslanjati na probijanja, prvenstveno zbog sjajne ofenzivne linije koja bi otvorila prostor i najmasivnijem šleperu. Loptu će najčešće nositi rookie Montario Hardesty koji je stvoren da gazi sve pred sobom, a pomoći će mu brzi i okretni Jerome Harrison. Kad se sjetimo da Brownsi u svojim redovima imaju i Lawrencea Vickersa, vjerojatno najboljeg fullbacka u ligi, jasno je da su priče o West Coast offensu puste tlapnje.

Osim kroz probijanja Brownsi bi trebali zabijati i kroz svoje posebne timove*, ponajprije zbog Josha Cribbsa. Spomenuti mladić postao je najbolji returner lige nakon što je trener Chicaga Lovie Smith jednog dana glavom opizdio u strop i odmah zaključio kako bi Devina Hestera bilo pametno pretvoriti u beskorisnog recivera. Cribbs je nevjerojatno brz, mijenja smjer kao od šale i nije ga tako lako srušiti.

*Hrvatski prijevodi football termina zvuče neobično glupo. Trebam ih češće pisati.

Ukoliko i steknu nekakvu prednost zahvaljujući vraćanjima početnih udaraca*, sasvim je sigurno da će je obrana prosuti u roku keks. Shaun Rogers bi mogao propustiti dio sezone jer, eto, čovjek misli da je pametno nosati napunjene pištolje po aerodromima. Jednom kad se vrati vjerojatno će igrati enda, a ne tacklea kako bi otvorio prostor Ahtybau Rubinu koji trenutno mjeri 150 kila žive vage. Zanimljive akcije defanzivnog koordinatora Roba Ryana sigurno će rezultirati solidnim brojem sackova kao i lani, iako Brownsi zapravo nemaju ni jednog dobrog pass rushera, posebno među linebackerima. U secondaryu imaju nekoliko zanimljivih imena, prije svega mladog Joe Hadena i sitnog T.J. Browna. Lako je moguće da Brownsi najveći napredak ostvare upravo na ovim pozicijama, no teško da će se taj napredak osjetiti na brojkama koje bi opet trebale biti porazne.

*Rekao sam vam, neobično glupo!

Brownsi će provesti dobar dio sezone ganjajući prvu pobjedu, a ukoliko je ne ubodu u prve dvije utakmice protiv Chiefsa i Bucsa mogli bi se načekati jer im je raspored koma.

Prognoza: 3 – 13

Cinicinnati Bengals

Jesu li Bengalsi prošle godine imali neobično dobru sezonu, ili su prije dvije godine bili neobično loši? Da li ijedna od te dvije sezone otkriva pravo lice ove momčadi Bengalsa?
Ne bih rekao. Naravno da Cinci nije 4 – 11 momčad kakvi su bili 2008. godine, no isto tako sumnjam da prošlogodišnje osvajanje divizije ocrtava realnu sliku ove momčadi.

Osobno, čisto sumnjam da će Bengalsi ove sezone u playoff, a razlog je trostruki. Za početak, prošlogodišnji uspjeh bio je baziran na igri nekonzistentih igrača koji su overachievali, bilo da se radi o Tanku Johnsonu, Jonathanu Faneneu ili Cedricu Bensonu. Ove ih godine očekuje i iznimno težak raspored u kojem se one lakše utakmice nalaze u sendviču između nekoliko iznimno napornih i teških tekmi. Na kraju, tu je i igranje dvaju egoističnih primadona koje bi se mogle poklati prije kraja sezone.

Ukoliko ste gledali izvještaj s terena prije HOF utakmice mogli ste čuti Terella Owensa kako tvrdi da u odnosu s Chadom Johnsonom neće biti problema. „Jednostavno je, ja sam Batman“, rekao je T.O. i pogledao Chada koji je par sekundi nevoljko gledao u novinarku i onda ispalio „A ja sam Robin“, okrečući glavu. Ne možete me pogledati u oči i sa sigurnošču kazati kako tu neće biti sranja.

Naravno, Chad i T.O. su ujedno i najveća i najsjajnija oružja Bengalsa. Upareni s odličnim QB-em Carsonom Palmerom trebali bi proizvoditi kaos u protivničkim obranama, a ruku bi im mogli dati problematični Matt Jones* i rookie TE Jermaine Gresham.

*Kad vas zovu problematičnim u ekipi u kojoj se nalaze Tank Johnson, Chad Johnson, T.O., Rey Maualuga, Cedric Benson i Pacman Jones onda stvarno imate jebenih problema.

Ofenzivna linija Bengalsa možda nije sjajna kad je u pitanju zaštita QB-a, no momci su više nego sposobni otvarati prostor za igru po tlu, pa možemo očekivati da će Benson i Bernard Scott imati dovoljno mjesta za trčkaranje kroz protivničke obrane.

Obrana bi mogla biti sjajna ukoliko Johnson, Fanene, Antwan Odom i Domata Peko pokažu da prošla godina nije bila slučajnost. Odom bi u ovoj obrani mogao odigrati veoma važnu ulogu pošto pass rush Bengalsa nije bio dobar nakon što se momak ozljedio, no Ahilova tetiva je i bolje igrače od njega učinila neefikasnima. Linebackeri su više nego solidni s pouzdanim Dhanijem Jonesom i fizički nadarenim Reyom Maualugom, a Bengalsi mogu biti prezadovoljni i svojim cornerbackovima Josephom i Hallom. Problem se javlja na safety pozicijama na kojima niti jedan od igrača nije siguran starter, no kako se sad čini nekoć sjajni Roy Williams trebao bi opet mlatiti ljude, a preko puta bi trebao stajati Chris Crocker.

Prognoza: 8 – 8

Pittsburgh Steelers

Prva lekcija koju sam naučio u NFL-u – nema zajebancije s Pittsburgh Steelersima. Čak i kad se čini da su na konopcima, ova se ekipa nekako uvijek vrati u vrh lige. No, ove godine prognoze nisu blistave, a svi znamo zašto.

Big Ben je kroz nekoliko godina postao jedan od najomiljenijih QB-eva u ligi. Borben, žestok, neustrašiv, znao je zavitlati loptu u double coverage i izvući TD ili minutu bježati iza svoje linije i opirati se trojici igrača koja su ga pokušavala srušiti. No, junak na terenu bio je đubre, kreten i kukavica van njega. Roethlisberger će ove godine propustiti najmanje tri utakmice zbog toga što smatra da je kul zlostavljati pijane djevojke i pokazivati im svoj Big Ben. Njegova suspenzija izazvala je podijeljena mišljenja među fanovima Steelersa – svi se slažu kako je Roethlisberger odvratno ljudsko biće, no jako dobro znaju da je Byron Leftwitch već godinama nesposoban QB. Steelersima se crno piše.

No, kao što sam rekao, ja sam svoju lekciju naučio. Unatoč svim problemima uvjeren sam da će ove godine Pittsburgh prekoračiti prag od 10 pobjeda i do samog kraja ostati u utrci za playoff.

Najvažniju ulogu u čitavoj priči odigrat će sjajna 3 – 4 obrana koja jako dobro zna kako stvarati pritisak na protivničke igrače. Troy Polamalu je već sad glavni kandidat za Hall of Fame i jedan od najkonzistentnijih igrača u NFL-u. Bilo da ulijeće u protivnički backfield i udara running backove, bilo da presjeca lopte i ruši recivere brutalnim zabijanjima u tijelo, Polamalu će opet nositi ovu obranu, a njegova raskuštrana kosa opet će vijoriti na svakom kraju terena. Jasno, svoju ulogu odigrat će solidna defanzivna linija koju predvodi NT Casey Hampton i njegov novi, masni ugovor, a tu su i jako dobri bekovi Bryant McFadden i Ike Taylor. Najveći pritisak dolazit će od linebackera. Steelersi se mogu podičiti Jamesom Harrisonom i LaMarrom Woodlyem koji čine najbolji linebackerski par u NFL-u, a da stvar bude bolje u ekipi imaju veterana Jamesa Farriora, zanimljivog rookieja Jasona Worildsa te uvijek spremne veterane Lawrencea Timmonsa i Larry Footea.

Obrana Steelersa je krcata i može uništiti i najbolje napade u ligi. Steelersima će to itekako trebati pošto je teško reći kako će napad funkcionirati u odsustvu Big Bena. Da stvar bude gora Steelersi su se riješili Santonia Holmesa, pa će nasuprot sjajnom veteranu Hinesu Wardu stajati neiskusni Mike Wallace kojeg stručnjaci hvale na sva usta zbog iznimne brzine i razumijevanja kako određene rute funkcioniraju. U slotu bi se trebao naći Antwaan Randle El koji još uvijek ima kul ime, ali je dosta izgubio na brzini i okretnosti što bi na kraju moglo rezultirati i gubitkom startne pozicije. Jako dobri TE Heath Miller imat će važnu ulogu u zračnom napadu Steelersa koji bi u prvim tjednima mogao postojati samo kako bi otvorio prostor za probijanja po zemlji. Naime, ofenzivna linija već godinama nije baš sjajna u zaštiti QB-a (iako Roethlisberger dijeli ovu krivicu zbog konstantnog izlaženja iz pocketa), no u blokiranju za running backove su više nego solidni. Nakon slabe rookie sezone Rashard Mendenhall je pokazao zašto ga zovu Undertaker*, a nakon što on razbaca protivnike svojim agresivnim stilom trčanja tu je komarac Mewelde Moore koji je vješt u izbjegavanju zamki i trčanju oko tackleova.

*Kul, kul, kul nadimak. Umoran sam od neinventivnih novinara i suigrača koji zvijezdama nadimke daju spajanjem inicijala i eventualnim pridodavanjem broja. Jedini slučaj u kojem je takvo imenovanje kul je slučaj Andrije Kiriljenka.

Steelersi bi se ove godine trebali vratiti u vrh, no nisam siguran da li to znači i playoff. Konačan plasman ovisit će puno više o drugima nego o njima samima.

Prognoza: 10 – 6

Baltimore Ravens

Ravensi su prošle godine pomalo neočekivano ušli u doigravanje u kojem su odmah napravili senzaciju razvalivši Patse u prvoj rundi. Ove godine svi očekuju da će ući u playoff i dogurati daleko. Ravensi su spremni opravdati ta očekivanja.

Najveći teret, kao i obično, ležat će na QB-u. Taj QB se zove Joe Flacco. Naravno, rijetki očekuju da će Delawareov QB već sad biti spreman nositi momčad, no posao mu neće biti lak. Flaccoa su do sad hvalili ukoliko ne bi uprskao stvar, no u trećoj godini ljudi će od njega očekivati da napravi nekoliko dobrih poteza, naročito ako se Ravensi nađu na pragu Super Bowla. Mladić se osim toga nalazi u daleko boljoj situaciji nego lani – Baltimore mu je dofurao novu sjajnu igračku Anquana Boldina, snažnog recivera koji se ne boji prolaziti kroz sredinu obrane i primiti udarac ili dva. U pass igri sigurno će i dalje koristiti mudrog veterana Derricka Masona, a tu je i sposobni TE Todd Heap. Flaccu će pomagati i sjajni mladi RB Ray Rice koji je pokazao da zna hvatati lopte iz backfielda, a njegov učinak u probijanjima tjerao je fanove Ravensa da gube pamet od sreće. Upravo bi Rice trebao biti glavna zvijezda dobro balansiranog napada Baltimorea koji će se kretati iza solidne ofenzivne linije koja bi iz godine u godinu trebala postajati sve bolja zahvaljujući mladim tackleovima Michaelu Oheru* i Jaredu Gaitheru. Ukoliko Flacco bude katastrofalan Ravensi ne trebaju previše brinuti budući da su konačno nabavili solidnog backupa u dugogodišnjem starteru Marcu Bulgeru koji je bio jako loš zadnje dvije godine, no to možda više ide na dušu katastrofalnom napadu Ramsa nego njemu samom.

*Sandra Bullock ga je naučila sve što zna. Nakon što je osvojila Oscara za onu patetičnu limunadicu od Blind Sidea, vrijeme je da Oher osvoji SB, zar ne?

Koliko god napad bio zanimljiv i potencijalno ubojit prava snaga Ravensa leži u obrani. Nevjerojatno je kako ova 3-4 obrana izvlači najbolje iz ljudi – loši postaju solidni, solidni igrači postaju dobri, a oni dobri postaju zvijezde. Najvažniji čovjek iza svake obrane obično je defanzivni koordinator, no teško da svu hvalu u ovom slučaju možemo pripisati Gregu Mattisonu. Ne, ona prije svega odlazi Rayu Lewisu, stopostotnom Hall of Fameru koji zahtjeva poštovanje čak i u svojoj 35. godini. Čovjek i dalje udara kao nitko u ligi, a zajedno pajdašem Edom Reedom opet će dirigirati obranom koja bi trebala otimati lopte i kreirati poene. Terell Suggs bi trebao biti jedan od najboljih rushera u ligi, dok će prednju liniju držati masivni Haloti Ngata kojeg ofenzivne linije konstantno moraju udvajati, a u sredini će se usidriti Kelly Gregg kojeg je uistinu teško pomaknuti s mjesta. Problem Ravensa je što su jako tanki na bekovima, prvenstveno zbog ozljeda. Lardarius Webb, koji je odradio dobru rookie sezonu, strgao si je ligamente koljena, baš kao i prvi CB Fabian Washington, no sigurno je kako će prisustvo Eda Reeda olakšati posao svim bekovima na rosteru Ravensa.

Kad bacite oko na taj roster morate priznati kako imaju jako dobru i, što je još važnije, jako izbalansiranu ekipu. Istina, Ravensi će kroz par godina morati drastično izmjeniti obranu, no budući da je rebuilding napada protekao bezbolno nema razloga da se to ne dogodi i s druge strane LOS-a. Ukoliko pri tom osvoje Lombardijev trofej nitko sretniji od njih.

Prognoza: 12 – 4

Čujte i počujte

Popunite niže tražene podatke ili kliknite na neku od ikona za prijavu:

WordPress.com Logo

Ovaj komentar pišete koristeći vaš WordPress.com račun. Odjava / Izmijeni )

Twitter picture

Ovaj komentar pišete koristeći vaš Twitter račun. Odjava / Izmijeni )

Facebook slika

Ovaj komentar pišete koristeći vaš Facebook račun. Odjava / Izmijeni )

Google+ photo

Ovaj komentar pišete koristeći vaš Google+ račun. Odjava / Izmijeni )

Spajanje na %s

%d bloggers like this: